Cintura de Kuiper e o Disco Disperso

Representação artística de Éris - Disco DispersoA Cintura de Kuiper, também conhecida como Cinturão de Kuiper, é uma área pertencente ao Sistema Solar que vai de 30 UA a 50 UA de distância em relação ao Sol. O Disco Disperso é uma região em que sua porção interior se sobrepõe à Cintura de Kuiper, mas sua porção exterior se estende muito além desta. O Disco Disperso vai desde cerca de 35 UA até mais de 100 UA do Sol.

Os objetos que orbitam na Cintura de Kuiper e no Disco Disperso também são conhecidos como objetos transneptunianos, dado que suas órbitas estão para lá da órbita do planeta Neptuno. Essas regiões do Sistema Solar possuem muitos objetos celestes, nomeadamente planetas anões, candidatos a planetas anões, asteróides e cometas.

A existência da Cintura de Kuiper foi sugerida por vários astrónomos numa época em que Plutão era o único objeto celeste conhecido naquela região do Sistema Solar. Em 1972 foi descoberto Caronte, satélite de Plutão. Apenas em 1992 foi descoberto outro objeto naquela região, o (15760) 1992 QB1. Desde então foram descobertos mais de mil objetos pertencentes à Cintura de Kuiper, mas estima-se que existam cerca de 70.000 objetos na Cintura de Kuiper com mais de 100 km de diâmetro, para além de muitos outros mais pequenos.

A Cintura de Kuiper é similar à Cintura de Asteróides que se situa entre a órbita do planeta Marte e a órbita do planeta Júpiter, porém a Cintura de Kuiper é muito maior e mais massiva que a Cintura de Asteróides. Os objetos da Cintura de Kuiper são frequentemente designados por KBO (Kuiper Belt Object).

O primeiro objeto do Disco Disperso a ser reconhecido como tal foi descoberto em 1996, tratava-se de 1996 TL66. Porém, já em 1995 tinha sido descoberto o objeto 1995 TL8, mais tarde reconhecido como parte do Disco Disperso.

Ao longo do tempo foram sendo descobertos diversos corpos celestes nessas regiões. Na Cintura de Kuiper, para além dos já conhecidos Plutão e Caronte (satélite de Plutão), podemos destacar outros objetos, tais como, os planetas anões Makemake e Haumea, e os candidatos a planetas anões Orco, Quaoar, Íxion, Varuna.

No Disco Disperso, podemos destacar o planeta anão Éris, os candidatos a planetas anões Sedna e 2007 OR10.

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