Cometa Halley

Cometa HalleyO cometa Halley é o mais conhecido de todos os cometas. Sendo observado desde a antiguidade, este cometa volta a cada 76 anos (aproximadamente). Sua última aparição no nosso céu foi em 1986, a próxima será para o ainda longínquo ano de 2061. Vamos saber um pouco mais sobre este interessante objeto celeste.

O cometa Haley tem sido observado desde a antiguidade. Temos registo de ter sido observado no ano de 240 a.C. por chineses. Uma das aparições mais famosas do cometa Halley deu-se no ano de 1066, tendo ficado na tapeçaria de Bayeux, um tapete bordado do séx XI, onde se descrevem alguns eventos relacionados com a conquista normanda da Inglaterra por Guilherme II da Normandia (posteriormente Guilherme I de Inglaterra, o Conquistador). O cometa Halley surgiu nesse mesmo ano, tendo ficado associado a essa conquista.

Em 1682, o cometa volta a surgir no céu e foi observado pelo astrónomo Edmond Halley. Mais tarde, Edmond Halley descobre uma relação entre a aparição de um cometa em 1531, outra em 1607 e o cometa que surgiu em 1682 que ele próprio tinha observado. Ao analisar as características destas 3 observações, descobriu que na realidade tratava-se do mesmo cometa. Essa descoberta estava de acordo com a lei da gravitação recém formulada por Isaac Newton. Edmond Halley previu então o regresso do cometa em 1758, que de fato ocorreu, confirmando a descoberta deste astrónomo.

Núcleo do cometa Halley

Núcleo do cometa Halley – Foto: Sonda Giotto

Infelizmente Edmond Halley faleceu em 1742, não tendo visto o regresso do cometa. Em homenagem ao seu descobridor, este cometa passou a ser chamado de cometa Halley.

O surgimento de cometas frequentemente causou medo e surpresa aos seus observadores. O cometa Halley não é exceção. Um exemplo disso foi o regresso do cometa Halley em 1910, quando devido à descoberta da existência de gás venenoso na cauda do cometa, muita gente especulou que isso iria envenenar a Terra matando muita gente. Como é evidente tal não aconteceu.

A última passagem do cometa Halley foi em 1986, e não foi tão espetacular como em outras ocasiões. Porém, esta passagem do cometa foi aproveitada para a observação com sondas espaciais enviadas da Terra: sonda Giotto, Vega 1, Vega 2, Suisei, Sakigake, ISEE-3/ICE.

O cometa Halley (também designado por 1P/Halley) tem um núcleo com forma irregular com cerca de 15 km de comprimento e 8 km de largura. A sua cauda pode chegar a milhões de km de comprimento quando está próximo do Sol, diminuindo o seu tamanho à medida que se afasta. A órbita do cometa Halley tem o seu periélio (ponto mais próximo do Sol) a cerca de 0,6 UA e o seu afélio (ponto mais longe do Sol) a 35,1 UA.

O cometa Halley está associado a duas chuvas de meteoros: Eta Aquárida (visível entre finais de Abril a finais de Maio) e Oriónidas (visível no mês de Outubro).

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