Eratóstenes – Biografia – Vida e Obra

EratóstenesEratóstenes de Cirene foi um astrónomo, matemático, geógrafo e filósofo (entre outras atividades) que viveu na Grécia Antiga, tendo também sido chefe bibliotecário na famosa Biblioteca de Alexandria. A sua contribuição foi significativa em várias áreas, porém Eratóstenes ficou mais conhecido por ter calculado a circunferência da Terra.

Eratóstenes nasceu em Cirene no ano de 276 a.C., tendo durante a sua juventude estudado em Atenas. Posteriormente, o faraó Ptolomeu III Evérgeta convidou-o a ser bibliotecário na Biblioteca de Alexandria, cargo que Eratóstenes assumiria no ano de 245 a.C.

Foi durante o tempo em que esteve na Biblioteca de Alexandria, que Eratóstenes conseguiu medir a circunferência da Terra com um bom nível de precisão. Eratóstenes tomou conhecimento que na cidade de Siena, quando ocorria o solstício de verão (no hemisfério norte), no meio dia solar local, o Sol ficava no zénite e consequentemente nesse momento os objetos expostos ao Sol não produziam sombra. Já em Alexandria, ao meio dia solar local no solstício de verão os objetos produziam uma sombra de 7,2º.

Com base nesse ângulo, e sabendo a distância entre Alexandria e Siena, Eratóstenes poderia assim calcular a circunferência da Terra. Aqui é importante salientar que Eratóstenes utilizou em seus cálculos a unidade de medida de comprimento “estádio”, sendo que na época um “estádio” poderia significar diferentes comprimentos. Diversas fontes avançam com comprimentos um pouco diferentes nos cálculos de Eratóstenes. Para efeitos de simplificação, vamos deixar de lado a discussão sobre quanto seria exatamente um estádio para Eratóstenes, e vamos nos centrar no seu raciocínio.

Eratóstenes partiu do princípio (que está correto) que a distância do Sol em relação à Terra é tal que os raios solares são praticamente paralelos entre locais diferentes na superfície da Terra. Então, sabendo que um circulo tem 360º, sabendo que entre Siena e Alexandria existe uma diferença de 7,2º, e que a distância entre estas duas cidades é de 5.000 estádios, Eratóstenes estava em condições de calcular a circunferência da Terra, considerando a questão do ponto de vista puramente geométrico.

Dividindo os 360º de uma circunferência por 7,2º resulta no valor de 50. Ou seja, a distância entre Siena e Alexandria era de 1/50 da circunferência da Terra. Sendo a distância entre estas duas cidades de 5.000 estádios, multiplicamos essa distância por 50, resultando em 250.000 estádios, que assim corresponderia à circunferência da Terra. Supondo que Eratóstenes tenha considerado um estádio equivalente a 157,5 metros (não existe certeza disso), resultaria numa circunferência de 39.375 km, que está muito próximo da realidade.

Mesmo que Eratóstenes tenha considerado um estádio com um comprimento um pouco diferente, teve o mérito de apresentar um valor aproximado.

A importância do trabalho deste astrónomo da Grécia Antiga não se ficou por aí. Por exemplo, ele é geralmente considerado como o fundador da disciplina da geografia. Por outro lado, como matemático, também produziu um importante trabalho sobre os números primos.

Do ponto de vista da astronomia, a sua importância é bem reconhecida, sendo que foi dado o seu nome a um asteróide, o (3251) Eratóstenes, e também existe uma cratera no lado visível da Lua com o seu nome.

Eratóstenes faleceu em 194 a.C. em Alexandria.

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